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Werden Conjugation: Making Sense of the German Verb Werden

Today we are going to talk about the conjugation and use of one of the most important (and irregular) German verbs, namely werden.

We all have plans, we all want to make some changes and often need to tell others what is going to happen or what happened in the past. If you want to speak German, you’ll probably find it difficult to go about your daily life without using the verb werden.

While it’s true that the conjugation of werden is quite complex, with decent examples and some practice you’ll get the hang of it soon enough!

To make it easier for you, we’ll need to differentiate between the auxiliary verb werden and the full verb werden. If you need to refresh your memory, the difference between auxiliary and full verbs in German can be boiled down to two bullet points:

  • Auxiliary verbs are combined with full verbs.
  • Full verbs can be combined with adjectives or nouns.

As an auxiliary verb, werden can “help” other verbs express hypotheticals and events in the future, as well as form the passive.

When used as a full verb, werden means “to become” or “to turn into”. Coupled with an adjective or a noun, it can describe plans, changes, intentions, and conditions.

So let‘s get started!

1. German Werden as an Auxiliary Verb

The auxiliary verb werden works just like other auxiliary verbs such as “haben” (to have) and “sein” (to be). It is combined with a full verb and is used to:

  • express things that will happen in the future
  • form passive structures

To get a better idea of how it works, let’s look at the conjugation tables as well as a few examples for each tense of the auxiliary verb werden.

Present Tense (Präsens) Werden Conjugation

Despite its name, the German present tense can describe things that will happen in the future. So even though some of the examples with the verb werden might seem to refer to the present, they actually express what lies ahead of us.

Ich werde
Du wirst
Er/Sie/Es wird
Wir werden
Ihr werdet
Sie werden

Plans:

Nächstes Jahr werde ich zur Uni gehen.
Next year I will go to college.

Intentions:

Sie wird ihn nicht ansprechen.
She will not talk to him.

Goals:

Du wirst gewinnen!
You are going to win!

The examples above only contain a single clause, in which werden precedes the full verb (gehen, ansprechengewinnen).

Unlike in English, the sentence structure will change once we create a complex sentence that contains a main clause and a subordinate clause (which can be combined with dass or so dass). In this case, the order of the two verbs shifts and werden goes after the full verb:

Ich strenge mich an, so dass ich nächste Jahr auf die Uni gehen werde.
I’m working hard to go to college next year.

Sie ist so schüchtern, dass sie ihn nicht ansprechen wird.
She is so shy that she won’t talk to him.

Du bist so gut, dass du gewinnen wirst!
You are so good, therefore you are going to win!

Simple Past Tense (Präteritum) Werden Conjugation

The simple past or Präteritum is used to form the passive with the verb werden. Passive structures let us express what happened to us or somebody/something else. When we combine werden with a full verb to form the passive, the full verb will always appear in the present perfect.

Ich wurde
Du wurdest
Er/Sie/Es wurde
Wir wurden
Ihr wurdet
Sie wurden

Er wurde ständig beim Mittagessen gestört.
He always got interrupted during lunch.

Sie wurde von Ihrem Freund sitzen gelassen.
She got dumped by her boyfriend.

Die Katze wurde von dem Hund gejagt.
The cat got chased by the dog.

Once we start forming complex sentences, we see the same change of sentence structure as in the present tense: instead of preceding it, werden follows the full verb.

Er waren so viele Leute im Büro, dass er ständig beim Mittagessen gestört wurde.
There were so many people at the office that he always got interrupted during lunch.

Sie flirtete immer mit anderen, so dass sie von Ihrem Freund sitzen gelassen wurde.
She always flirted with other guys, therefore she got dumped by her boyfriend.

Die Katze stahl den Knochen, so dass sie von dem Hund gejagt wurde.
The cat stole the bone, therefore it got chased by the dog.

Conjunctive (Konjunktiv I) Werden Conjugation

If we want to express wishes, possibilities, conditions or unreal situations, the auxiliary verb werden takes the conjunctive form. Here, it effectively translates to “would” in English.

Ich würde
Du würdest
Er/Sie/Es würde
Wir würden
Ihr würdet
Sie würden

Wishes:

Ich würde gerne eine Kreuzfahrt machen.
I would like to go on a cruise.

Sie würde gerne einen Abend mit Katie Perry verbringen.
She would love to spend an evening with Katie Perry.

Possibility:

Hätten wir genug Geld, würden wir uns das Haus kaufen.
If we had enough money, we would buy the house.

Ginge unser Auto kaputt, würden wir das Flugzeug nehmen.
If our car broke, we would take the plane.

Emotion:

Es würde mich sehr traurig machen, wenn du gingst.
It would make me really sad if you left.

Es würde mich freuen, wenn alle zu meiner Feier kämen.
I would be happy if everybody came to my birthday party.

Judgement:

Einen solchen kurzen Rock würde sie niemals anziehen.
She would never wear such a short skirt.

Sie würde ihre Kinder nie alleine zu Hause lassen.
She would never leave her kids alone at home.

Opinion:

Ich würde den Tiger nicht füttern.
I would not feed the tiger.

Sie würden das Geld nicht in den Aktienfond investieren.
They would not invest in this fund.

Action:

Hätte der Elefant Flügel, würde er fliegen.
If the elephant had wings, it would fly.

Hättet ihr den Führerschein, würdet ihr jetzt fahren.
If you had your driver’s license, you would drive now.

Many sentences above involving conditional structures can be translated with an if-clause (if …, then…). This is especially common when talking about possiblities, emotions, and actions.

2. German Werden as a Full Verb

On top of the auxiliary verb, we also have the full verb werden which appears in combination with an adjective or a noun. In English, we usually say “to become sth” or “to turn into sth” to express the same thing.

Depending on the tense, the full verb werden is used to talk about changes, plans, intentions and emotions.

Present Tense (Präsens) Werden Conjugation

Just like the auxiliary werden, the full verb werden in the present tense can be used both to talk about the present and the future.

Ich werde
Du wirst
Er/Sie/Es wird
Wir werden
Ihr werdet
Sie werden

Plans/Intentions:

Wenn ich groß bin, werde ich Feuerwehrmann.
When I grow up, I’m going to be a fireman.

Changes:

Changes of condition:

Maria wird immer rot, wenn sie an ihren Liebsten denkt.
Maria always blushes when thinking of her sweetheart.

Changes in life:

Markus wird heute arbeitslos.
Starting today, Markus will be unemployed.

Emotions:

Vor jeder Prüfung wird sie sehr aufgeregt.
She gets excited before each exam.

Simple Past Tense (Präteritum) Werden Conjugation

Ich wurde
Du wurdest
Er/Sie/Es wurde
Wir wurden
Ihr wurdet
Sie wurden

Changes:

Changes of condition:

Der Himmel wurde dunkel.
The sky became dark.

Changes in life:

John wurde Vater.
John became a father.

Emotions:

Er wurde wütend, als sie sein Angebote ablehnte.
He got angry when she rejected his offer.

Perfect Tense (Perfekt) Werden Conjugation

Ich bin geworden
Du bist geworden
Er/Sie/Es ist geworden
Wir sind geworden
Ihr seit geworden
Sie sind geworden

Realization of plans/intentions:

Als ich groß war, bin ich Feuerwehrmann geworden.
When I grew up, I became a fireman.

Changes:

Changes of condition:

Der Teig ist nach dem Backen ganz schön groß geworden.
The dough grew really big after baking.

Changes in life:

Die Nachbarn sind heute Millionäre geworden.
The neighbors became millionaires today.

Future Tense (Futur I) Werden Conjugation

Ich werde werden
Du wirst werden
Er/Sie/Es wird werden
Wir werden werden
Ihr werdet werden
Sie werden werden

Plans/intentions:

Eines Tages werde ich der Präsent der Welt werden!
One day I will become the president of the world!

Changes:

Changes of condition:

Dieser Baum wird ganz schön groß werden.
This tree will grow very big.

Changes in life:

Ihr werdet noch Weltmeister werden!
You will be world champions!

Sentences in this tense each use two forms of “werden”, which might seem a bit confusing. The important thing to remember is that the first one is the auxiliary verb werden (will/be going to), which expresses the future tense, while the second is the full verb werden (to become).

Future Perfect Tense (Futur II) Werden Conjugation

I like to think of this tense as expressing the past in the future. When we use werden in the future perfect tense, we imagine that we’re already in the future and we’re looking back at what happened at a certain point in time in the past.

Ich werde geworden sein
Du wirst geworden sein
Er/Sie/Es wird geworden sein
Wir werden geworden sein
Ihr werdet geworden sein
Sie werden geworden sein

Plans/intentions:

Wenn du mit deinem Studium anfängst, werde ich schon damit fertig geworden sein.
By the time you will have begun your studies, I will have finished them already.

Changes:

Changes of condition:

In 100 Jahren wird der Mammutbaum schon ganz schön groß geworden sein.
100 years from now, the giant sequoia will have become gigantic.

Changes in life:

In 20 Jahren werde ich sicher auf schon Oma geworden sein.
In about 20 years I will surely have become a grandma, too.

Pluperfect Tense (Plusquamperfect) Werden Conjugation

This tense is used to talk about events that happened in the past before a certain past incident. The Pluperfect of werden usually described changes and progress.

Ich war geworden
Du warst geworden
Er/Sie/Es war geworden
Wir waren geworden
Ihr wart geworden
Sie waren geworden

Changes:

Changes of condition / progress:

Nachdem er Nachhilfestunden genommen hatte, war er richtig gut in Mathe geworden.
After taking private lessons, he had become really good at mathematics.

Changes in life:

Vor einem Jahr war die Kandidatin Bundeskanzlerin geworden.
One year ago, the candidate became the chancellor.

Imperative Mood (Imperativ) Werden Conjugation

The purpose of this tense is to express demands and orders. It has only 2nd person singular and plural forms since these are the only grammatical persons we can issue orders to.

Ich
Du werde/werd (colloquial)
Er/Sie/Es
Wir
Ihr werdet
Sie werdet

Examples:

Sie werden jetzt doch nicht rot!
Don’t you blush now!

Werd erwachsen!
Grow up!

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